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Terapia con ventosas: ¿un tratamiento útil o perjudicial?

Escrito por Dr. Joseph Mercola Datos comprobados

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Historia en Breve -

  • La terapia con aplicación de ventosas es un tratamiento médico ancestral; sus raíces chinas se remontan miles de años. Las culturas egipcias, griegas, romanas y del Medio Oriente también tienen registros antiguos sobre esta práctica
  • En esta terapia se adhieren al cuerpo vasos de succión de diferentes tamaños. La succión trae la sangre estancada a la superficie de la piel y mejora la circulación a través de los tejidos, lo que puede aumentar la velocidad de la sanación
  • Investigaciones han encontrado que la aplicación de ventosas podría ser benéfica para algunas condiciones, como el dolor crónico de cuello y hombro, herpes zóster, parálisis facial y espondilosis cervical
  • Las llamadas "ventosas húmedas" pueden ser beneficiosas para el tratamiento del acné crónico, el dolor lumbar persistente, el síndrome del túnel carpiano, la lesión aguda del tejido blando y una variedad de dolores de cabeza. Al combinarse con remedios herbales, las ventosas húmedas pueden mejorar la gota aguda
  • La aplicación de ventosas ha ganado popularidad entre los atletas por sus excelentes beneficios para el dolor y el rendimiento deportivo

La aplicación de ventosas como terapia es un tratamiento médico ancestral; sus raíces chinas se remontan miles de años. Las culturas egipcias, griegas, romanas y del Medio Oriente también tienen registros antiguos sobre esta práctica, incluyendo Arabia Saudita, donde la práctica es conocida como Hijamah.

De acuerdo con una revisión del 2010 de la literatura médica publicada en la revista BMC Complementary & Alternative Medicine, la terapia con ventosas se estableció como una práctica terapéutica oficial en los hospitales chinos después de que un equipo de investigadores de China y la antigua Unión Soviética confirmaran su eficacia clínica en la década de 1950, y es una práctica común en la medicina tradicional china (MTC) hasta el día de hoy.

Entre 1959 y 2008, se publicaron 550 estudios clínicos, incluyendo 73 ensayos aleatorios controlados y 22 ensayos clínicos controlados, ninguno de los cuales informó efectos adversos graves.

Por otro lado, el Centro Nacional de Salud Complementaria e integral de los Estados Unidos, advierte que "se han informado casos extraños de efectos adversos graves, como sangrado dentro del cráneo (después de la terapia en el cuero cabelludo) y anemia por hemorragias (después de la terapia húmeda en repetidas ocasiones)", y esto "puede causar consecuencias como la decoloración persistente de la piel, cicatrices, quemaduras e infecciones, y puede empeorar el eczema o la psoriasis".

Tipos de terapia con ventosas o cupping

La aplicación de ventosas implica la unión de vasos de succión de diferentes tamaños en el cuerpo. La succión traslada la sangre a la superficie de la piel; por lo tanto, aparecen marcas en la piel como hematomas. La aplicación de ventosas, como la practicada en China, puede clasificarse en siete tipos diferentes:

Ventosas retenidas — Esta técnica comúnmente utilizada consiste en enjuagar las ventosas de vidrio con un poco de alcohol metilado y encenderlas temporalmente para calentar su interior y crear una presión negativa; también es importante apagarlas antes de su aplicación rápida en la piel

Ventosas húmedas (ventosas sangrantes) — Es necesario realizar una pequeña incisión en un punto de acupuntura con una aguja de borde triangular, para después colocar la ventosa encima

Ventosas móviles — Se debe aplicar primero el aceite en el área a trabajar para permitir que la ventosa se traslade adecuadamente de un lado hacia el otro

Ventosas vacías — Aquí, las ventosas se colocan y se retiran rápidamente después de haber logrado la succión

Ventosas con agujas — Primero se insertan las agujas de acupuntura en los puntos necesarios, para luego colocar las ventosas en la parte superior de la aguja

Ventosas medicinales o herbales — Se colocan las ventosas de bambú en una olla y se hierven junto con una mezcla de hierbas durante 30 minutos antes de aplicarse. El vapor de las ventosas hervidas crea la succión, en lugar del fuego

Ventosas con agua — Se necesita llenar las ventosas de vidrio o bambú con un tercio de agua tibia para luego aplicarlas rápidamente en la piel

Terapia con ventosas: ¿un tratamiento útil o perjudicial?

Se dice que este tratamiento mejora la circulación sanguínea, lo que acelera la curación, reduce el dolor y alivia el dolor muscular. De acuerdo con la revisión del BMC Complementary & Alternative Medicine publicada en el 2010, la mayoría de los 73 ensayos aleatorios controlados publicados entre 1959 y 2008 "demuestran un beneficio potencial en las condiciones de dolor, herpes zoster y otras enfermedades".

Aún con todas estas investigaciones, abundan los escépticos. Un reciente artículo de Forbes realizado por Steven Salzberg describe esta práctica de una forma menos favorecedora: "La aplicación de ventosas es una práctica ridícula y posiblemente dañina".

Salzberg también redactó un artículo despectivo sobre la aplicación de ventosas después de que el nadador estadounidense Michael Phelps destacó sus beneficios durante los Juegos Olímpicos del 2016.

"La terapia con ventosas es ridícula. "No existe evidencia científica o médica que demuestre sus beneficios, y claramente conlleva riesgos de ciertos daños", menciona Salzberg, al opacar con esta declaración varios cientos de estudios bajo el título de "ridículos".

En un registro del Science Blogs del 2016, un cirujano de los Estados Unidos resalta el peligro potencial de la aplicación de ventosas, al exhibir una foto de la espalda de un hombre con quemaduras graves. Claramente, la aplicación incorrecta de las ventosas calentadas a llama abierta (con la técnica de ventosas retenidas) puede causar quemaduras graves.

Sin embargo, esto se debe a una grave incompetencia del médico a cargo. Este es un ejemplo de un error médico totalmente prevenible, y no funciona como evidencia alguna de que la aplicación correcta de ventosas sea perjudicial.

Desde una perspectiva, los errores médicos prevenibles en la medicina convencional son la tercera causa de muerte en los Estados Unidos, y lo ha sido durante décadas, pero poco es el cuestionamiento que existe sobre la sensibilidad de los tratamientos convencionales.

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Beneficios de la terapia con ventosas

El documento,"Cupping Therapy: A Prudent Remedy for a Plethora of Medical Ailments", publicado en Journal of Traditional and Complementary Medicine en el 2015 señala que "la aplicación de ventosas" puede corregir los desequilibrios que existen en el campo biológico interno, al restaurar el flujo de Qi".

Bajo el tema de "Acciones farmacológicas", este documento describe algunas de las enfermedades para las cuales los siete tipos de aplicación de ventosas pueden ser útiles. Por ejemplo, las ventosas húmedas pueden ser beneficiosas para el tratamiento del acné crónico, el dolor lumbar persistente, el síndrome del túnel carpiano y una variedad de dolores de cabeza.

Se ha demostrado que la aplicación de ventosas combinadas con la acupuntura alivia el insomnio moderado y mejora el dolor y la depresión relacionados con la fibromialgia. La aplicación de ventosas húmedas con remedios herbales puede mejorar la gota aguda, mientras que las ventosas húmedas por sí solas pueden ser beneficiosas para el tratamiento de lesiones agudas de tejidos blandos.

El documento señala también que

"La aplicación de ventosas también es útil en diversas afecciones como la gota y otras formas de artritis, lumbago y como injertos epiteliales para el manejo del vitíligo. También se utiliza comúnmente para reducir el dolor y la sensibilidad muscular y para mejorar el rango de movimientos.

La aplicación de ventosas no se limita solo a las acciones farmacológicas anteriores, sino que también es realmente útil para regular las respuestas inmunitarias tanto innatas como adquiridas.

En comparación, se encontró que la aplicación de ventosas húmedas era mejor que la aplicación de ventosas secas, ya que puede eliminar las sustancias patológicas causantes (CPS, por sus siglas en inglés) y restaurar la fisiología normal, mientras que la aplicación de ventosas secas depende de la dilución y redistribución de estas sustancias hacia nuevos sitios".

Los atletas confían ciegamente en la aplicación de ventosas

La aplicación de ventosas ha ganado popularidad entre los atletas por sus excelentes beneficios para el dolor y el rendimiento deportivo.

Ademas de Phelps, Cody Miller y Dana Vollmer, dos nadadores olímpicos y el gimnasta olímpico Alex Naddour también han lucido los hematomas tan reveladores. Vollmer y Miller explicaron los beneficios que obtuvieron por la aplicación de ventosas durante una conferencia de prensa en el 2016.

Durante los Juegos Olímpicos de ese año, Naddour también mencionó para USA Today, que la aplicación de ventosas ha sido un "secreto... que me mantiene saludable. "Es lo mejor en lo que he gastado mi dinero".

El artículo "Could Cupping Therapy Be Used to Improve Sports Performance?" publicado en Journal of Functional Morphology and Kinesiology en 2016, explica los siguientes estudios y notas:

"La hipótesis es que, con la aplicación de ventosas, la sangre "congestionada" sea extraída de la piel, lo que aumenta la circulación sanguínea y linfática y alivia la tensión muscular dolorosa. En los últimos años, ha surgido el interés por la aplicación tradicional de ventosas, y existe cada vez más evidencia de que este tratamiento puede ser muy efectivo en diversas condiciones de dolor...

En el transcurso del tratamiento de ventosas, la sangre y otros fluidos intersticiales se extraen de la piel mediante el vacío creado. La aplicación tradicional de ventosas se utiliza principalmente en pacientes con congestión sanguínea local, hinchazón y adherencias del tejido conectivo en la región del cuello.

Por lo tanto, la aplicación de ventosas puede eliminar la presión del tejido y aliviar el área del cuello de estas congestiones tóxicas, lo que también aumenta la circulación y el flujo linfático.

Dado que se ha demostrado que la circulación es disfuncional en pacientes con dolor crónico en el cuello, la aplicación de ventosas puede restablecer la circulación normal.

El aumento de la circulación a su vez mejora el suministro de oxígeno y el metabolismo celular, donde se reduce la cantidad de sustancias inflamatorias o tóxicas. Esto también podría explicar los efectos significativos de la aplicación de ventosas en los umbrales de dolor en áreas relacionadas con el dolor.

Los espasmos musculares, la congestión y el flujo sanguíneo restringido pueden causar dolor isquémico. Las sustancias inflamatorias acumuladas en la piel y el tejido podrían inducir aún más la hipersensibilidad a los estímulos nocivos, lo que se refleja en la reducción de los umbrales del dolor.

Dado que se supone que la aplicación tradicional de ventosas evacua las toxinas y los agentes inflamatorios del área afectada y restaura la circulación normal, se podrían explicar los efectos locales sobre los umbrales de dolor.

La pérdida de volumen sanguíneo, junto con la vasodilatación local, podría aumentar aún más la actividad parasimpática por los reflejos somatosimpáticos, lo que coincide bien con la relajación auto-informada".

La terapia con ventosas puede aliviar muchas condiciones dolorosas

La reducción del dolor parece ser un común denominador en numerosos estudios que demuestran los efectos beneficiosos. Como se señaló en una revisión sistemática del 2014 donde se incluyeron 16 ensayos clínicos aleatorios que evaluaron la aplicación de ventosas para el dolor:

"La aplicación de ventosas combinada con la acupuntura fue superior a la acupuntura por sí sola en la intensidad del dolor posterior al tratamiento... Los resultados de otros estudios únicos demostraron un beneficio significativo de la aplicación de ventosas en comparación con los medicamentos convencionales o atención médica habitual...

Este análisis sugiere un posible efecto positivo a corto plazo de la aplicación de ventosas en la reducción de la intensidad del dolor en comparación con la falta de tratamiento, terapia de calor, atención médica habitual o medicamentos convencionales".

En una revisión sistemática anterior, publicada en el 2011, dos de los siete ensayos clínicos aleatorios incluidos (enfocados en el dolor de cualquier origen), encontraron una "reducción significativa del dolor de espalda baja por la aplicación de ventosas en comparación con la atención médica habitual y la analgesia".

Otros dos estudios "demostraron efectos positivos en el dolor causado por el cáncer y la neuralgia del trigémino en comparación con los medicamentos contra el cáncer y analgésicos, respectivamente".

Dos estudios más "informaron efectos favorables en el dolor de la braquialgia en comparación con la atención médica habitual o la almohadilla térmica", mientras que el séptimo y el último ensayo "no demostraron efectos superiores en el dolor del herpes zoster en comparación con los medicamentos antivirales".

Más recientemente, un estudio del 2016 publicado en Evidence-Based Complementary and Alternative Medicine encontró que la aplicación de ventosas redujo significativamente el dolor crónico de cuello y hombros, en comparación a la falta de intervención. En el grupo que recibió la terapia con ventosas, la intensidad del dolor de cuello redujo su gravedad de 9.7 a 3.6.

Entre los controles, el dolor se redujo de 9.7 a 9.5. El estudio también evaluó los efectos físicos medibles, incluyendo los cambios de temperatura de la superficie de la piel y la presión arterial. Ambas medidas mostraron mejoras estadísticamente significativas entre las personas que recibieron la terapia con ventosas.

Un estudio de PLOS ONE publicado en el 2013, el cual comparó la aplicación de ventosas con la relajación muscular progresiva, encontró que, después de 12 semanas, ambos tratamientos proporcionaron un alivio similar al dolor entre los pacientes con dolor crónico de cuello.

Sin embargo, aquellos que recibieron la terapia con ventosas reportaron un "bienestar" significativamente mayor y umbrales del dolor mucho más elevados en comparación con aquellos que practicaron la relajación muscular progresiva.

Las investigaciones publicadas en el 2012 también informaron resultados beneficiosos en pacientes con dolor artrítico de rodilla, y un metaanálisis de 135 ensayos aleatorizados y controlados publicados entre 1992 y 2010 encontró que las ventosas "son un beneficio potencial para las condiciones de dolor, herpes zoster, tos y disnea. Según los autores:

"El metaanálisis demostró que la terapia con ventosas combinada con otros tratamientos de MTC fue significativamente superior a otros tratamientos por sí mismos, al aumentar el número de pacientes curados con herpes zóster, parálisis facial, acné y espondilosis cervical. No se observaron efectos adversos graves en los ensayos".

La terapia con ventosas puede reducir el dolor al activar la respuesta inmune innata

El Dr. Leonid Kalichman, profesor titular de la Universidad Ben-Gurion del Negev en Israel, ha redactado más de 150 artículos sobre la fisioterapia y reumatología. El Dr. Kalichman cree que, al causar una inflamación localizada, la aplicación de ventosas ayuda a desencadenar la producción de citoquinas, las cuales modulan la respuesta del sistema inmunológico.

En un artículo de análisis sobre la investigación acerca de la aplicación de ventosas, publicado en el Journal of Bodywork and Movement Therapies, el Dr. Kalichman y su coautor Efgeni Rozenfeld señalan lo siguiente:

"Mecánicamente, la aplicación de ventosas aumenta la circulación sanguínea, mientras que fisiológicamente activa el sistema inmunológico y estimula las fibras mecanosensibles, lo que lleva a una reducción del dolor.

Existe evidencia científica preliminar que menciona que la aplicación de ventosas en seco puede reducir el dolor musculoesquelético. Ya que la aplicación de ventosas es una modalidad terapéutica económica, no invasiva y de bajo riesgo (realizada por un profesional capacitado), creemos que debería incluirse en el arsenal de medicina musculoesquelética".

Informes anecdóticos

Mientras que es posible que mayores investigaciones ayuden a explicar los mecanismos exactos detrás del poder curativo de la aplicación de ventosas, numerosos pacientes se encuentran satisfechos sabiendo que funciona para ellos, independientemente de las razones.

Como lo señaló Jessica MacLean, directora interina de la International Cupping Therapy Association,"Cuando las personas reciben el tratamiento y se recuperan mucho más rápido, realmente no les interesa la evidencia científica, solo quieren que funcione."

La siguiente anécdota exitosa fue reportada por Desert News Utah:

"'Funcionó para María, una mujer de 33 años, que visitaba a la Maestra Lu para sus terapias de acupuntura y aplicación de ventosas para diferentes hernias discales en la espalda baja. Ella mencionó que probó muchas opciones, pero el dolor a veces era tan fuerte que no podía moverse. Tan pronto como lo hice, sentí un alivio inmediato', explicó. 'Nunca regrese a ningún otro tratamiento'.

María… se lesionó la espalda al levantar y mover muchas cajas. Explicó que además del alivio inmediato y prolongado del dolor, el procedimiento de acupuntura y de ventosas es totalmente "relajante". Esta semana tendrá cerca de tres sesiones más y no tendrá que regresar hasta que el dolor reaparezca por el uso excesivo, mencionó la maestra Lu".

¿Está listo para intentarlo?

La aplicación de ventosas es fácil y puede adquirir en línea los juegos de ventosas por tan solo 30 dólares. Sin embargo, le recomiendo ampliamente que visite a un practicante de medicina tradicional china totalmente capacitado.

Los doctores de medicina tradicional china con licencia tienen al menos 3000 horas de capacitación y saben cómo realizar la aplicación de ventosas de forma segura y efectiva. No se involucre en la aplicación de ventosas retenidas (ventosas calientes a llama abierta) sin la capacitación y certificación adecuadas.

Procure evitar la succión excesiva al tratar ciertas áreas del cuerpo. Mientras que la espalda y los muslos pueden resistir la succión fuerte de forma segura, sería riesgoso aplicar ventosas en ciertas áreas del cuerpo, como en el cuello, a menos de que sepa cómo hacerlo.

Las ventosas no se utilizan en la cabeza o el rostro, así que, si tiene dolor de cabeza, generalmente se tratan los músculos del cuello, los hombros o la espalda; las ventosas NO se deben de aplicar en las sienes o la frente. La aplicación de ventosas también se encuentra contraindicada en ciertas condiciones graves de salud.

Entonces, ¿la aplicación de ventosas es segura? Simplemente, tendrá que probar esta terapia, antes de descartarla. Los estudios y las evidencias informales sugieren que puede ser bastante útil si se utiliza junto con otras terapias para el dolor. En algunos casos, puede funcionar como un tratamiento único, aunque no es lo normal.

La buena noticia es que sí le funciona, notará la diferencia. Y si no es así, no le causara ningún daño.

El procedimiento como tal suele no causar dolor (siempre y cuando no se succione excesivamente), y los hematomas, los cuales indican que la sangre estancada se ha trasladado del tejido a la superficie exitosamente, desaparecerán en unos pocos días. Si no cuenta con sangre estancada, no aparecerán hematomas en lo absoluto.

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